VIDEO. L'exoplanète Proxima b : si loin, si proche ?

Avec la technologie dont nous disposons pour l'instant, il faudrait 10 000 ans pour rejoindre l'exoplanète la plus proche de la Terre.

FRANCEINFO

Proxima b est une planète qui tourne en orbite autour de l'étoile la plus proche de notre système solaire, Proxima du Centaure. Selon les études de l'Observatoire européen austral dévoilées le 24 août, cette exoplanète est la plus proche de la Terre jamais découverte puisqu'elle ne se trouve qu'à 4,2 années-lumière de la Terre. Et elle serait potentiellement habitable.

Elle présenterait en effet des caractéristiques proches de la planète sur laquelle nous vivons. La masse de Proxima b fait 1,3 fois celle de la Terre et la température minimale à la surface y serait de 0°C. "Si elle a une surface, si elle a une atmosphère, si elle a de l'eau, il est fort probable qu'elle soit semblable à la Terre, explique l'astrophysicien Ansgar Reiners. Alors, cette planète a-t-elle une atmosphère et de l'eau ? Nous ne le savons pas." Pour le savoir, il va falloir photographier la planète de près.

Comment y aller ?

Encore faut-il pouvoir s'y rendre. Avec la technologie dont nous disposons pour l'instant, il faudrait 10 000 ans pour rejoindre Proxima b. Mais il existe une solution pour aller plus vite : le Starshot. Cet engin, propulsé par des faisceaux lasers, mettrait seulement 20 ans pour rejoindre l'exoplanète.

Le célèbre astrophysicien Stephen Hawking est persuadé de l'efficacité de ce système : "Grâce à la propulsion par des rayons lumineux et au plus petit vaisseau spatial jamais construit, nous pourrons atteindre Alpha du Centaure [le système auquel appartient Proxima du Centaure] dans une génération."

Reproduction artistique de la planète Proxima b, la plus proche de notre système solaire, publiée par l\'Observatoire européen austral le 24 août 2016.
Reproduction artistique de la planète Proxima b, la plus proche de notre système solaire, publiée par l'Observatoire européen austral le 24 août 2016. (M. KORNMESSER / EUROPEAN SOUTHERN OBSERVATORY / AFP)