VIDEO. Little Foot, contemporain de Lucy et ancêtre de l'homme

Cet australopithèque découvert en Afrique du Sud aurait environ trois millions d'années.

SOPHIE BECHIR - FRANCE 2

Il est aussi vieux que Lucy, soit quelque trois millions d'années. A cet âge-là, difficile d'être plus précis. Une équipe de chercheurs toulousains l'atteste : Little Foot, découvert dans une grotte au nord-ouest de Johannesburg (Afrique du Sud), en 1994, est bien un ancêtre des premiers humains, contemporain de Lucy, découverte en Ethiopie en 1974.

Comment est-il mort ?

Son squelette est le plus complet découvert à ce jour. Il indique d'ailleurs aux spécialistes comment est mort ce "petit homme singe" sud-africain. Il aurait fait une chute de vingt mètres, roulant sur un talus d'éboulis avant de s'immobiliser un bras tendu au-dessus de sa tête, l'autre contre lui. C'est dans cette position qu'il a été retrouvé, sous une accumulation de sédiments de plus de dix mètres d'épaisseur. Il a fallu treize ans à ses découvreurs pour l'extraire de sa gangue.

Une collaboration internationale a rendu possible la découverte. Repéré par le paléontologue sud-africain Ron Clarke, le squelette de Little Foot a pu être daté grâce au géomorphologue Laurent Bruxelles, de l'Institut national de recherches archéologiques préventives (Inrap) et à l'université de Toulouse-Le Mirail.

Le crâne de Little Foot (face vers le bas) et son humérus, sortis de leur gangue rocheuse.
Le crâne de Little Foot (face vers le bas) et son humérus, sortis de leur gangue rocheuse. (© LAURENT BRUXELLES / INRAP)