Pourquoi le printemps tombe-t-il cette année le 20 mars et non le 21 ?

Le changement de saison a lieu le jour de l'équinoxe. Et depuis 2007, elle tombe le 20 mars.

Des magnolias en fleurs à Shadaogou (Chine), le 19 mars 2018.
Des magnolias en fleurs à Shadaogou (Chine), le 19 mars 2018. (SONG WEN / XINHUA / AFP)

Le printemps débute le 20 mars au lieu du 21 ? Il n'y a plus de saisons ! Faux. Le printemps démarre officiellement le jour de l’équinoxe, soit la date à laquelle le Soleil se trouve exactement à la verticale de l’équateur. Et cette année, comme depuis 2007, cela tombe le 20 mars, à 17h15 précisément, note LCI.

Le jour et la nuit auront donc exactement la même durée. Une fois ce cap passé, la durée du jour est plus importante que celle de la nuit dans l'hémisphère Nord. Le phénomène s'inverse après l'équinoxe d'automne.

Un élément-clé : l'axe de rotation de la Terre

Mais l'équinoxe varie tous les ans pour deux raisons : la première concerne l'axe de rotation de la terre, qui n'est pas parfaitement circulaire. Résultat, l'équinoxe ne tombe jamais au même moment. La seconde est liée à notre calendrier, basé sur 365 jours pas an, alors que la Terre fait le tour du Soleil en 365,2422 jours, soit 365 jours 5h48 et 45 secondes.

Pour compenser cette différence, notre calendrier prévoit des années à 366 jours, les bissextiles. Une nouvelle source de décalage, donc. Ces deux phénomènes combinés font que le printemps ne débute pas toujours à la même date.