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Le chimpanzé Cheetah est mort à 80 ans

Le célèbre primate qui avait tourné avec Johnny Weissmuller dans les années 30 est mort dans sa réserve de Floride. Sa longévité est un record. Reste que des doutes subsistent sur sa réelle identité.
Article rédigé par
Radio France
Publié Mis à jour
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 (Photo12.com - Collection Cinema / Photo12 AFP)

C’est le 24 décembre que ce singe appelé Cheetah est mort à l’âge de 80 ans d’une insuffisance rénale, alors que les chimpanzés vivent habituellement 45 ans en moyenne. Johnny Weissmuller, qui incarnait Tarzan, est mort lui aussi à l'age de 80 ans en 1984. 

Etait-ce bien "Le" Cheetah de Tarzan ?

L'identité du primate est controversée car plusieurs singes ont  
été utilisés à Hollywood dans les années 30 à l’époque du tournage des "Tarzan" avec Johnny Weissmuller.
Les propriétaires d'un autre vieux chimpanzé, nommé lui "Cheeta" (sans h) et qui vit en Californie, ont affirmé que c'était en fait leur singe qui accompagnait Tarzan à l'écran. Mais des recherches effectuées en 2008 ont montré qu'il était bien trop jeune pour avoir tourné au cinéma dans les années 30.

Une carrière dans les années 30

Quoi qu’il en soit, le personnage de Cheetah est apparu dans les films "Tarzan, l'homme singe" en 1932 puis "Tarzan et sa compagne" en 1934 aux côtés de l'ancien champion olympique de natation Johnny Weissmuller et de Maureen O'Sullivan. Si c'est bien le "Cheetah" de Floride qui tournait dans ces films, il était très jeune : entre un et trois ans sur les plateaux de cinéma ! 

Cheetah, un sacré caractère

Arrivé dans sa "maison de retraite" en 1960, le chimpanzé  adorait peindre avec ses doigts, regarder du football américain et écouter de la musique religieuse.
D’après des employés de la réserve, Cheetah sortait du lot car il savait marcher le dos droit, comme un humain, et qu'il possédait de nombreux talents.
"Quand il n'aimait pas quelqu'un ou quelque chose, il ramassait ses excréments et les jetait sur lui. Il pouvait vous atteindre à 10 mètres à travers des barreaux" , raconte Ron Priest, qui travaille dans la réserve.

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