Une planète potentiellement habitable découverte dans un nouveau système solaire

Nommée GJ 257d, cette planète serait située à 31 années-lumières de la Terre.

La planète Proxima b, potentielement habitable, découverte le 24 août 2016. 
La planète Proxima b, potentielement habitable, découverte le 24 août 2016.  (M. KORNMESSER / EUROPEAN SOUTHERN OBSERVATORY /AFP)

Aurait-on trouvé une planète B ? Un nouveau système solaire comprenant une planète qui pourrait être "habitable" a été découvert par une équipe internationale d'astronomes, a expliqué jeudi 1er août l'astrophysicien espagnol qui a dirigé les recherches. La Nasa a permis cette découverte, en fournissant les données de son satellite TESS, spécialisé dans la recherche d'exoplanètes.

Ce système solaire est situé à 31 années-lumière de la Terre, une distance relativement courte à l'échelle de l'espace. Trois nouvelles planètes ont été découvertes en orbite autour de GJ 357, une naine rouge. La planète la plus éloignée, baptisée GJ 257d, intéresse particulièrement les chercheurs : elle pourrait être habitable. Les deux autres sont trop chaudes.

Une température moyenne estimée à -53 °C

Plusieurs critères permettent d'estimer qu'une planète est habitable : un sol rocheux, une taille similaire à la Terre et une distance ni trop petite ni trop grande par rapport à son étoile, pour que la température soit propice à la présence d'eau liquide, nécessaire au développement de la vie.

Les chercheurs estiment que les températures sur la planète GJ 257d tournent autour de -53 °C. "Cela semble un peu froid à première vue. Mais si l'atmosphère était dense (contrairement à Mars), l'effet de serre réchaufferait la surface et l'eau pourrait être liquide", estime un chercheur ayant participé à la découverte. Les experts estiment que GJ 257d pourrait avoir de une à deux fois la taille de la Terre.