Entre l'Inde et la planète Mars, le "système D"

L'Inde lance une mission spatiale "low cost" vers Mars. Elle n'a coûté que 55 millions d'euros.

Des scientifiques préparent la sonde Mars Orbiter, à Bangalore (Inde), le 11 septembre 2013.
Des scientifiques préparent la sonde Mars Orbiter, à Bangalore (Inde), le 11 septembre 2013. (MANJUNATH KIRAN / AFP)

L'Inde est le leader mondial, et bientôt interplanétaire, du low cost. Le pays a lancé, dimanche 3 novembre, le compte à rebours de son plus ambitieux projet spatial avec le départ pour Mars, prévu mardi, d'une sonde développée en quelque mois pour une somme dérisoire. L'Inde ambitionne ainsi d'écrire l'histoire de l'exploration interplanétaire en devenant le premier pays d'Asie à atteindre la planète rouge, avant la Chine, sa grande rivale.

La mission martienne, démarrée en 2012, n'a coûté que 4,5 milliards de roupies (55 millions d'euros). Elle est conçue selon le "Jugaad", un principe indien qui consiste à trouver la solution la moins onéreuse possible. Un "système D" dont le pays a fait sa spécialité et grâce auquel elle a construite sa réputation industrielle et technologique, notamment grâce à la production de la voiture la moins chère du monde.

Une fusée pas assez puissante ? Tant pis

Un satellite de 1,3 tonne, le Mars Orbiter, doit être lancé à l'aide d'une fusée de 350 tonnes depuis la base de Sriharikota, dans le golfe du Bengale. La sonde est munie de capteurs destinés à mesurer la présence de méthane dans l'atmosphère de Mars, qui accréditerait l'hypothèse d'une forme de vie primitive sur cette planète. Mais la fusée qui doit lancer le Mars Orbiter est trop peu puissante pour la mission. Les ingénieurs de l'ISRO ont alors eu l'idée de la faire tourner autour de la Terre pendant un mois pour lui faire prendre assez de vitesse pour échapper à la gravité terrestre.

"Ne la sous-estimez pas parce que c'est une mission bon marché et pionnière", prévient le journaliste scientifique indien Pallava Bagla. "Il y a du Jugaad, il y a de l'innovation et tout le monde cherche aujourd'hui à réaliser des missions à bas coûts", assure-t-il. Le lancement de la sonde indienne, baptisée "Mangalyaan" (engin martien, en hindi) aura lieu mardi à 14h38.