Asthme, infection, risques cardiaques... Le changement climatique aura des conséquences sur la santé de ceux qui naissent aujourd'hui

C'est la conclusion d'une enquête de la revue scientifique médicale britannique, "The Lancet", qui s'intéresse chaque année aux effets du changement climatique sur la santé humaine et a décidé cette fois de s'intéresser aux plus jeunes.

Des enfants sur le chemin de l\'école passent, le 14 octobre 2019, à Palembang (Indonésie) dans des feux de forêts dont les fumées provoquent des émissions à effet de serre et aggravent le réchauffement climatique.
Des enfants sur le chemin de l'école passent, le 14 octobre 2019, à Palembang (Indonésie) dans des feux de forêts dont les fumées provoquent des émissions à effet de serre et aggravent le réchauffement climatique. (ABDUL QODIR / AFP)

Asthme et risques cardiaques à cause de l'air pollué, infections et malnutrition dues au réchauffement... Si rien n'est fait contre le changement climatique, la santé des enfants qui naissent aujourd'hui sera de plus en plus menacée au long de leur vie, s'alarment des experts dans un rapport publié jeudi 14 novembre. "Les changements climatiques définiront la santé de toute une génération", assure le Dr Nick Watts, responsable de ce rapport.

Publié dans la revue médicale The Lancet (en anglais) quelques semaines avant la conférence internationale sur le climat (COP25), il résonne comme un écho aux craintes dont la Suédoise Greta Thunberg est devenue l'emblème dans le monde. "Si les choses restent en l'état, avec des émissions de carbone élevées et le changement climatique qui se poursuit au même rythme, un enfant né aujourd'hui vivra dans un monde plus chaud de quatre degrés en moyenne d'ici ses 71 ans, ce qui menacera sa santé à toutes les étapes de sa vie", écrivent les auteurs.

Des conséquences qui "persistent à l'âge adulte"

"Les enfants sont particulièrement vulnérables aux risques sanitaires liés aux changements climatiques. Leur corps et leur système immunitaire sont encore en train de se développer, ce qui les rend plus vulnérables aux maladies et aux polluants", fait valoir le Dr Watts, de l'Institut pour la santé mondiale de l'université de Londres. Or, les conséquences sur la santé "persistent à l'âge adulte" et "durent toute la vie", souligne-t-il. Il demande une "action immédiate de tous les pays pour réduire les émissions de gaz à effet de serre".

Ce rapport est l'édition 2019 d'un document publié tous les ans par The Lancet. Intitulé Compte à rebours sur la santé et le changement climatique, il mesure 41 indicateurs-clés sur ces deux sujets et est réalisé en collaboration par 35 institutions, dont l'OMS (Organisation mondiale de la santé), la Banque mondiale et des universités. Cette année, les chercheurs se focalisent sur la santé des plus jeunes. Parmi leurs sujets de préoccupation, la pollution de l'air. Le rapport dresse la liste des conséquences potentielles : "Diminution de la fonction pulmonaire, aggravation de l'asthme et risque accru de crise cardiaque et d'accident vasculaire cérébral."

Plus de bactéries avec un climat chaud et humide

Autre effet redouté du changement climatique : l'augmentation des épidémies de maladies infectieuses, auxquelles les enfants sont particulièrement sensibles. En cause, le passage à un climat plus chaud et avec davantage de pluie. Cela favoriserait le développement des bactéries responsables des maladies diarrhéiques ou du choléra, ainsi que la propagation des moustiques, vecteurs d'infections.

"Sous l'impulsion des changements climatiques, la dengue est la maladie virale transmise par les moustiques qui se propage le plus rapidement au monde", prévient le rapport. "Neuf des dix années les plus propices en matière de transmission de la dengue ont eu lieu depuis l'an 2000, permettant aux moustiques d'envahir de nouveaux territoires en Europe", selon les chercheurs.

Enfin, plus globalement, les auteurs du rapport soulignent qu'un enfant qui naît aujourd'hui sera de plus en plus exposé aux phénomènes météorologiques extrêmes : canicules, sécheresses, inondations ou feux de forêt.