Le Nobel de médecine 2019 attribué à des travaux sur l'oxygène

Les recherches de ces scientifiques sur l’adaptation des cellules à un apport variable d’oxygène pourraient ouvrir de nouvelles perspectives de traitement contre le cancer et l’anémie. 

Les trois lauréats du prix Nobel de médecine 2019
Les trois lauréats du prix Nobel de médecine 2019 (Crédits photo : lll. Niklas Elmedhed. © Nobel Media.)

Le prix Nobel de médecine a été attribué le 7 octobre 2019 aux Américains William Kaelin et Gregg Semenza et au Britannique Peter Ratcliffe pour leurs recherches sur l'adaptation des cellules à l'apport variable d'oxygène. Ces travaux ouvrent des perspectives pour le traitement du cancer et de l'anémie.

Des mécanismes moléculaires dévoilés

"L'importance fondamentale de l'oxygène est connue depuis des siècles, mais le processus d'adaptation des cellules aux variations de niveau d'oxygène est longtemps resté un mystère", a indiqué l'Assemblée Nobel de l'Institut Karolinska à Stockholm. "Le prix Nobel de cette année récompense des travaux ayant révélé les mécanismes moléculaires à l'oeuvre dans l'adaptation des cellules à l'apport variable d'oxygène" dans le corps, a-t-elle souligné.

Utiliser cette découverte pour soigner certains cancers

Ces mécanismes sont également impliqués dans les tumeurs, dont la croissance dépend de l'apport en oxygène du sang, en particulier certains cancers à progression rapide comme celui du foie qui consomment tellement d'énergie qu'ils brûlent tout l'oxygène disponible autour d'eux.

"Des efforts intenses en cours dans les laboratoires universitaires et les entreprises pharmaceutiques se concentrent maintenant sur le développement de médicaments capables d'interférer à différents stade d'une pathologie soit en activant ou en bloquant le mécanisme de captation de l'oxygène", selon le jury Nobel.

Neuf millions de couronnes suédoises

William Kaelin travaille au Howard Hughes Medical Institute aux Etats-Unis, Gregg Semenza dirige le programme de recherche vasculaire à l’institut de recherche John Hopkins sur l’ingénierie cellulaire. Peter Ratcliffe est le directeur de la recherche clinique au Francis Crick Institute de Londres et du Target Discovery Institute d'Oxford.

Les trois lauréats recevront le 10 décembre une médaille en or, un diplôme et un chèque de neuf millions de couronnes suédoises (environ 830.000 euros) qu'ils se partageront.

En 2018, le prix de médecine était revenu à l'Américain James P. Allison et au Japonais Tasuku Honjo pour leurs recherches sur l'immunothérapie, qui se sont révélées particulièrement efficaces dans le traitement de cancers virulents.