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Ray Tomlinson

Inventeur de l'e-mail, l'ingénieur américain Ray Tomlinson n'a jamais cherché la célébrité. Sa mort, en mars 2016, a permis à toute une génération de découvrir le visage et le parcours de ce pionnier du web.
Article rédigé par Thomas Rozec
Radio France
Publié
Temps de lecture : 1 min
  (Aux débuts des années 1970, Tomlinson a initié les premiers échanges de messages entre ordinateurs © AP/SIPA)

 Outil essentiel dans nos vies connectées - tant privées que professionnelles - l'e-mail a perdu son créateur, il y a quelques mois. Le 5 mars 2016 s'est éteint en effet Ray Tomlinson, sympathique et discret ingénieur informatique, dont peu connaissent le nom, malgré son apport décisif à la grande révolution du web. Tout commence au début des années 1970. Tomlinson est alors employé par une entreprise américaine oeuvrant sur les premiers ordinateurs à utiliser l'Arpanet, l'ancêtre d'internet.

Chargé d'un programme permettant des échanges de fichiers entre utilisateurs d'une même machine, Tomlinson fait une expérience, ajoute quelques lignes de code à son programme et tente d'envoyer un message entre deux ordinateurs connectés au réseau. Succès immédiat. Avec l'aide de quelques autres collègues, il met au point le premier système d'e-mail, rapidement adopté par la petite mais très active communauté de l'Arpanet.

Au passage, Tomlinson invente également les adresses e-mail, en identifiant chaque correspondant grâce à un petit caractère d'imprimerie totalement tombé en désuétude : l'arobase. Ce petit @, Tomlinson ne l'a pas inventé, contrairement à ce que l'on a pu parfois lire, mais en le choisissant sur son clavier, il l'a très certainement fait entrer dans l'histoire !

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