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La NBA à la conquête de la France

Les Raptors de Toronto contre les Warriors de Golden State, telle est l’affiche de la finale 2019 de la NBA, le championnat de basket américain qui passionne de plus en plus de Français.

Larry Bird (en vert) et Magic Johnson (en jaune) lors de la finale NBA Boston-Los Angeles, en avril 1987.
Larry Bird (en vert) et Magic Johnson (en jaune) lors de la finale NBA Boston-Los Angeles, en avril 1987. (PETER READ MILLER / GETTY IMAGES)

Les Français n’ont pas attendu les succès de Tony Parker sur les planchers de la NBA pour suivre ce championnat ultra spectaculaire. Mais depuis quand? 

Un "show" d'abord méconnu en France

Alors, pour le basket, ça on le sait assez précisément. La greffe a été très rapide, puisqu’inventé en 1891 par un professeur d’éducation physique aux Etats-Unis, on le joue en France deux ans plus tard, mais le développement se fera surtout dans l’entre-deux-guerres, la présence de soldats américains à partir de 1917 aura été décisive. Même chose au lendemain de la Seconde Guerre mondiale, via les bases américaines de l’OTAN sur tout le territoire, jusqu’à leur fermeture en 1966. Quant à la NBA, qui naît en 1946, elle fait assez tôt son apparition à la télévision française. La grande première a lieu en mai 1971, dans l’émission mensuelle de sport créée par Jacques Goddet et Raymond Marcillac, Les coulisses de l’Exploit. Le journaliste est très impressionné : 

"Grande première pour le basket français sur le petit écran français. Dimanche 27 février, 21h, les Golden State Warriors affrontent les Houston Rockets. Le basket pro, c'est d'abord un show. Pour accélerer le jeu au maximum, le rendre plus spectaculaire, une équipe a 24 secondes pour tirer au panier. L'adresse de ces professionnels est stupéfiante, leur condition physique irréprochable. Ils sont très grands, rapides, agressifs. Ce sont des artistes. A artistes, cachets d'artistes..."

Le déclic 

Il faudra attendre tout de même encore bien longtemps pour que la NBA ne s’installe vraiment à la télévision, et ça c’est pour 1985 pour Canal Plus, même si comme le dit quelqu’un dont la voix est bien connue, ça avait commencé mollement…  

En janvier 85, quand on a commencé à diffuser la NBA, c'était un sport marginal, très peu connu.

George Eddy

Le Pain des Français, France Inter, le 21 août 1995

George Eddy, a fait énormément pour le basket américain en France, mais il a bien été aidé par une génération exceptionnelle de joueurs, et en premier lieu évidemment Michael Jordan qui devient une star mondiale à la fin des années 1980, suscitant un intérêt croissant en France. J’ai retrouvé une enquête de 1991 menée auprès des jeunes Français, pour lesquels il est deuxième sportif préféré, derrière Jean-Pierre Papin.

En 1991, mi-octobre, d’ailleurs, pour la première fois une équipe de la NBA joue en France, lors de l’Open Macdonald’s, à Bercy plein à craquer, on n’avait jamais vu autant de monde pour du basket en France, avec les Lakers de Magic Johnson et James Worthy, face notamment au CSP Limoges.

Le triomphe

Mais pour le très grand public, il faut attendre les Jeux olympiques de Barcelone à l’été 1992 pour découvrir les plus grands joueurs de la NBA en action. Patrick Knaff, sur Antenne 2 :

 

Magic Johnson, sans doute l'un des hommes les plus attendus des Jeux. Avec Michael Jordan, Larry Bird et les autres, ils forment la Dreamteam. La plus formidable équipe de basket jamais constituée. La réponse à l'affront de l'élimination de l'Amérique en 1/2 finale il y a quatre ans.

Patrick Knaff

26 juillet 1992, Antenne 2

Et pour laver cet affront, les Etats-Unis envoient pour la première fois une équipe professionnelle aux Jeux olympiques. Une équipe qui, bien sûr, écrasera tout sur son passage. Et au passage, imposera définitivement la NBA dans le monde entier.

L’an prochain, pour la première fois, la France accueillera un match de la saison régulière de la NBA. Les Milwaukee Bucks affronteront les Charlotte Hornets de Tony Parker et Nicolas Batum. Ce sera à Bercy, le 24 janvier.

Larry Bird (en vert) et Magic Johnson (en jaune) lors de la finale NBA Boston-Los Angeles, en avril 1987.
Larry Bird (en vert) et Magic Johnson (en jaune) lors de la finale NBA Boston-Los Angeles, en avril 1987. (PETER READ MILLER / GETTY IMAGES)