Nouvelle-Zélande : malgré le risque d'éruption, l'armée récupère six corps sur le volcan de White Island

Les proches des victimes avaient fait pression sur les autorités pour que cette mission de récupération soit menée au plus vite.

L\'équipe de militaires néo-zélandais, le 13 décembre 2019 sur White Island (Nouvelle-Zélande).
L'équipe de militaires néo-zélandais, le 13 décembre 2019 sur White Island (Nouvelle-Zélande). (NEW ZEALAND DEFENCE FORCE / AFP)

Ils l'ont fait. Malgré les risques d'une nouvelle éruption, l'armée néo-zélandaise a récupéré, vendredi 13 décembre, les corps de six personnes tuées en début de semaine par un volcan sur l'île de White Island. Les dépouilles de ces victimes ont été évacuées par les airs par une équipe de huit militaires d'élite de l'armée néo-zélandaise, a annoncé la police après plus de cinq heures d'attente. "Cette équipe a fait preuve d'un courage incroyable", a déclaré à la presse Mike Bush, commissaire de police.

Deux hélicoptères avaient décollé de Whakatane aux premières lueurs de l'aube pour White Island, où l'éruption de lundi dernier aurait tué au moins 16 personnes en visite touristique, selon un bilan provisoire. L'objectif de cette équipe, composée de démineurs, était de récupérer les restes humains de huit personnes portées disparues et présumées mortes.

La possibilité d'un retour sur l'île

Des vols de drones ont aidé à localiser les corps de six personnes avant le début de l'opération. Leur récupération était la priorité des militaires, porteurs de lourds équipements de protection qui ralentissaient et limitaient leurs mouvements. Le commandant des forces spéciales s'est déclaré "incroyablement fier" de l'équipe, composée de six hommes et de deux femmes qui ont mené à bien "cette opération unique".

Cela a été une opération incroyablement difficile mais c'était une priorité. Nous voulons simplement ramener tout le monde à la maison.La Première ministre Jacinda Ardernsur la chaîne ABC

La police a affirmé que les opérations visant à localiser les restes de deux dernières victimes se poursuivaient. Des plongeurs effectuent des recherches dans l'eau après qu'un corps a été repéré mardi, flottant dans une mer agitée. Des hélicoptères effectuent également des vols au-dessus de la baie de l'Abondance (Bay of Plenty). Le commissaire Mike Bush n'a pas exclu la possibilité d'un retour sur l'île lorsque les conditions seront jugées plus sûres.

Les proches des victimes avaient fait pression sur les autorités pour que cette mission de récupération soit menée au plus vite, même si les risques d'une nouvelle éruption importante étaient évalués à entre 50% et 60%. Des volcanologues ont suivi en direct les relevés d'activité sismique du volcan toujours fumant, pendant que les militaires récupéraient les corps. La police a par ailleurs profité de l'opération pour emmener les familles en deuil près de l'île sur un bateau et une bénédiction maorie a été organisée.