Un ver plat invasif venu d'Argentine prolifère dans les jardins français

L'espèce est présente dans 70 départements français. Elle se propage notamment via le commerce des plantes en pot.

Le \"Obama nungara\" est un ver originaire d\'Argentine, de couleur brun foncé, mesurant 5 à 10 cm. 
Le "Obama nungara" est un ver originaire d'Argentine, de couleur brun foncé, mesurant 5 à 10 cm.  (JEAN-LOU JUSTINE / MNHN)

Il s'appelle "Obama nungara", qui signifie "plat comme une feuille". Une espèce de ver plat invasif, venue d'Argentine, est en train d'envahir les jardins de France et d'Europe, menaçant potentiellement la biodiversité, selon une étude parue jeudi 6 février dans la revue scientifique PeerJ (en anglais). D'après ces travaux, ce ver est présent sur les trois-quarts du territoire français et se propage notamment via le commerce des plantes en pot.

"C'est une jolie histoire qui a commencé en mars 2013 : un amateur naturaliste observe dans son jardin de Cagnes-sur-Mer un ver bizarre, et envoie sa photo" sur les réseaux spécialisés, raconte Jean-Lou Justine, professeur au Muséum d'histoire naturelle à Paris, qui a dirigé l'étude. Intrigués, les scientifiques mettent en place un vaste réseau de sciences participatives, qui recueille en cinq ans plusieurs centaines de signalements, essentiellement en France mais aussi en Europe (Royaume-Uni, Espagne, Portugal, Belgique, Italie et Suisse).

Absent en altitude

Plusieurs espèces sont identifiées, mais "Obama nungara" semble dominer. Il s'agit de spécimens pour la plupart de couleur brun foncé, mesurant 5 à 10 cm. Grâce à des analyses moléculaires, les scientifiques parviennent à en trouver l'origine : l'Argentine, d'où l'espèce a débarqué via des plantes en pot. "Une fois qu'une espèce est dans un jardin, elle a beau se déplacer très lentement, elle peut envahir le jardin voisin en quelques mois", détaille le chercheur du Muséum d'histoire naturelle.

C'est un phénomène classique pour les espèces invasives : sa présence est d'abord discrète et on ne s'en aperçoit que quand elle a envahi toute une partie du territoire.Jean-Lou Justineà l'AFP

Il y aurait "des milliards d'individus", répertoriés dans plus de 70 départements de France métropolitaine. "L'une des surprises a été de ne pas le trouver en altitude, probablement parce que les nuits y sont trop froides", ajoute le scientifique.

Un ver prédateur

Que lui reproche-t-on ? D'être un prédateur mangeant les animaux du sol (vers de terre et escargots), et d'être une espèce "non-autochtone qui n'a pas sa place dans l'écosystème des sols". L'étude ne donne néanmoins pas de chiffres sur l'importance de la prédation, et donc sur l'impact écologique exact de ce ver sur la biodiversité, concède le chercheur.

Invasif n'est pas synonyme de nocif : ça veut dire que la prolifération devient très visible, et que c'est potentiellement dangereux pour l'ecosystème.Jean-Lou Justineà l'AFP

"Si c'est un animal prédateur, il va forcément diminuer la population des animaux qu'il mange", développe-t-il. Comment s'en débarrasser ? "On ne sait pas. On peut les écraser ou les brûler, mais il en restera autant après."