Etats-Unis : des séquoias emballés dans de l'aluminium pour les protéger des incendies

Pour tenter de protéger ces arbres millénaires contre les incendies qui font rage dans en Californie, les services de secours ont décidé d'emballer leur pied dans des couvertures ignifugées.

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Le séquoia General Sherman enveloppé dans de l'aluminium, le 16 septembre 2021 à Sequoia (Etats-Unis). (NATIONAL PARK SERVICE / AFP)

Les grands moyens. Les secours ont emballé jeudi 16 septembre dans des couvertures ignifugées le pied de séquoias géants, les arbres les plus imposants du monde, pour les protéger des feux de forêt qui ravagent la Californie, en proie à une sécheresse chronique. Un bosquet de séquoias, dont le "Général Sherman" et ses 83 mètres de haut, considéré comme l'arbre le plus volumineux du monde, ont reçu la visite de pompiers qui ont enroulé la base des troncs de feuilles d'aluminium au cas où les flammes menaceraient ces arbres millénaires.

Quelque 2 000 pompiers au total sont mobilisés dans la zone du parc national de Séquoia, dans le centre de la Californie, pour débroussailler et y prépositionner des engins. "Ils prennent des mesures extraordinaires pour protéger ces arbres, a dit l'une des responsables du parc, Christy Brigham, citée par le quotidien Mercury News. On veut vraiment faire tout notre possible pour protéger ces arbres vieux de 2 000 à 3 000 ans".

Des arbres menacés par le réchauffement climatique

Des milliers de km2 de forêts ont déjà brûlé cette année en Californie. Le nombre et l'intensité des feux se sont multipliés ces dernières années dans tout l'ouest des Etats-Unis, avec un très net allongement de la saison des incendies. Selon les experts, ce phénomène est notamment lié au réchauffement de la planète : l'augmentation de la température, la multiplication des canicules et la baisse des précipitations par endroits forment un cocktail incendiaire idéal. Deux incendies brûlaient jeudi à proximité de la "Forêt Géante" du parc Séquoia, qui abrite cinq des arbres les plus volumineux connus dans le monde, dont le "Général Sherman", et attire en temps normal des dizaines de milliers de touristes.

Les incendies de faible intensité ne sont en général pas suffisants pour nuire aux séquoias géants, adaptés à ces sinistres, grâce à leur écorce très épaisse et leurs branches situées très en hauteur, hors d'atteinte des flammes. Ces arbres ont même besoin des incendies pour se reproduire : la chaleur des flammes fait éclater les cônes comme du pop-corn pour en libérer des centaines de graines. Ces géants, qui ne poussent qu'en Californie sur les contreforts de la Sierra Nevada, ne sont en revanche pas adaptés pour survivre aux feux plus intenses qui ont eu tendance à se déclarer ces dernières années à la faveur du changement climatique.

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