Record de distance extraterrestre pour Opportunity

L'agence spatiale américaine vient de battre l'Union soviétique : son robot Opportunity a parcouru un kilomètre de plus que Lunhokod 2, qui détenait le record de distance parcourue sur un corps céleste.

(Opportunity, vue d'artiste © REUTERS/NASA-JPL/Handout)

 Le robot Opportunity, lancé par la Nasa sur Mars en 2004, a parcouru plus de distance que n'importe quel engin ayant roulé sur un autre corps céleste.

Le précédent record était détenu par Lunokhod 2, robot soviétique envoyé sur la lune par l'Union soviétique en 1973. Et il a été battu de peu : Opportunity a roulé 40 kilomètres sur Mars, Lunokhod en avait parcouru 39. La distance parcourue par le robot soviétique n'a été calculée que récemment grâce aux empreintes qu'il avait laissées sur le sol lunaire.

Curiosity loin derrière

"Opportunity est allé plus loin que n'importe quel autre véhicule roulant sur la surface d'un autre monde, s'est réjoui Jon Callas du Jet Propulsion Laboratory de la Nasa. C'est remarquable si l'on considère qu'il n'a pas été conçu pour de telles distances ".

Opportunity et son jumeau hors d'usage, Spirit, ont découvert des traces d'environnements humides sur mars, certains ayant pu être propices à la vie. Il explore aujourd'hui le cratère Endeavour. Quant à son descendant Curiosity, lancé en 2012, il a parcouru à ce jour 8,6 kilomètres seulement.

(Opportunity sur Mars (infographie de janvier 2014) © idé)