Canada : une nouvelle espèce de ptérosaure, un reptile volant de dix mètres d'envergure, identifiée

Ce Cryodrakon boreas, vieux d'environ 77 millions d'années, est l'un des deux plus gros animaux volants ayant existé, expliquent les chercheurs.

Image d\'illustration d\'un Cryodrakon boreas, publiée par la Queen Mary University of London le 10 septembre 2019.
Image d'illustration d'un Cryodrakon boreas, publiée par la Queen Mary University of London le 10 septembre 2019. (DAVID MAAS / AFP)

Une nouvelle espèce de ptérosaure, gigantesque reptile volant qui vivait à l'ère du Crétacé, a été identifiée au Canada par une équipe de paléontologues. Ce ptérosaure, appelé Cryodrakon boreas, est vieux d'environ 77 millions d'années.

Avec ses dix mètres d'envergure et ses 250 kilos, il est l'un des deux plus gros animaux volants ayant existé. Il rivalise par sa taille avec un autre ptérosaure connu, le Quetzalcoatlus (10,5 mètres), expliquent les chercheurs à l'occasion de la publication de leur étude dans le Journal of Vertebrate Paleontology (en anglais), lundi 9 septembre.

Déjà plus de 100 espèces connues

Les fossiles avaient été découverts il y a déjà trente ans, dans la province canadienne de l'Alberta. Les paléontologues les avaient alors associés au Quetzalcoatlus, découvert au Texas. Mais en les étudiant de plus près, il s'est avéré que ces fossiles provenaient finalement d'une espèce différente. Il existe à ce jour plus de 100 espèces connues de ptérosaures, répartis en Amérique, en Asie et en Europe. En comparant le squelette d'un jeune animal à l'os de cou géant, intact, d'un autre spécimen, les paléontologues ont déduit que le Cryodrakon boreas pouvait atteindre 10 mètres à sa taille adulte.

Comme les autres reptiles volants du Crétacé, le Cryodrakon boreas était carnivore. Il se nourrissait probablement de lézards, de petits mammifères et même de bébés dinosaures.