Au fil de l'eau, France info

Au fil de l'eau. C'est quoi la neige ?

"Au fil de l'eau", le prévisionniste de Météo France, Sébastien Léas. C'est quoi un flocon de neige ? De quoi est-il composé ? 

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La beauté des cristaux de neige avec leur traditionnelle structure à six pointes. 
La beauté des cristaux de neige avec leur traditionnelle structure à six pointes.  (ANADOLU AGENCY VIA AFP)

De la neige en abondance actuellement dans les Alpes, le massif central, les Vosges aussi, la Drôme, et même, le département du Var.  

Il faut savoir qu'à la base, l'atmosphère qui nous entoure est composée d'air sec et de vapeur d'eau, mais aussi de petites particules plus ou moins grandes comme les poussières, les grains de sable et même la pollution. Ces particules ont une grande importance parce qu'elles vont servir de noyau aux gouttelettes d'eau ou aux flocons de neige.

En montant en altitude, la vapeur d'eau qui est contenue dans l'atmosphère va se refroidir et se condenser. Si les températures sont positives, ce sont des gouttelettes d'eau qui se formeront par condensation. Si les températures sont négatives, ce sont des cristaux de glace qui se formeront par condensation solide. Ces cristaux grossiront, ils passeront de quelques micromètres à quelques millimètres, jusqu'à ce que le flocon soit trop lourd pour tenir en suspension ....c'est comme ça que la neige apparaît.                                                        

De l'eau oui, mais pas uniquement   

Un flocon est composé d'eau sous forme solide mais également d'un petit noyau de congélation qui est une particule solide. Si on a de l'air extrêmement pur sans aucune particule solide comme les grains de sable ou les poussières, il n'y aura pas de condensation, donc pas de flocon, ni de gouttelette.

Quant aux cristaux, ils sont effectivement tous différents mais la forme générale dépend essentiellement de la température à laquelle ils vont se former et se développer. Si les températures sont comprises entre - 4 et zéro degrés, on pourra avoir de petites plaques hexagonales. Le traditionnel cristal à six pointes ne pourra se former que si la température varie entre -12 et -10 degrés. C'est pourquoi la neige n'est pas la même partout !                                                     

La neige est un bon isolant    

La neige est une protection naturelle qui a fait ses preuves ! On remarque d'ailleurs que les températures des sols évoluent peu lorsqu'ils sont recouverts d'une couche de neige. On peut aussi penser aux igloos des Esquimaux ou des Inuits. La neige est également importante pour la protection des terres agricoles qui ont besoin de se reposer afin d'être plus productives pour les cultures.                                            

La neige a-t-elle une histoire ?   

Peut-on dater les chutes de neige en fonction de leur épaisseur ou de leur couleur ? La couleur peut effectivement varier d'un endroit à l’autre. Du côté des Pyrénées par exemple, on observe régulièrement de la neige rosée. En fait, les particules qui servent de noyau aux flocons de neige peuvent être des grains de sable venus du Sahara, ce qui explique cette coloration particulière. Une neige que l'on peut dater également. Les chercheurs procèdent souvent à des opérations de "carottage" de glace pour connaître l'ancienneté des couches grâce au carbone 14.      

La beauté des cristaux de neige avec leur traditionnelle structure à six pointes. 
La beauté des cristaux de neige avec leur traditionnelle structure à six pointes.  (ANADOLU AGENCY VIA AFP)