Pour trouver du pétrole, les Etats-Unis autorisent l'usage de canons à air, dangereux pour les animaux sous-marins

Ces canons à air comprimé lancent des ondes en direction des fonds marins afin de les cartographier.

Une plateforme pétrolière au large de Port Aransas, au Texas, le 27 août 2017. (Photo d\'illustration)
Une plateforme pétrolière au large de Port Aransas, au Texas, le 27 août 2017. (Photo d'illustration) (MARK RALSTON / AFP)
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Cette décision a de quoi inquiéter les défenseurs de la faune marine. Le gouvernement américain a approuvé, vendredi 30 novembre, l'usage de canons à air au large de la côte atlantique aux Etats-Unis. Cette technique de prospection, utilisée pour trouver des réserves de pétrole et de gaz, est dangereuse pour les animaux.

Les compagnies pétrolières et gazières utilisent des bateaux remorquant des dizaines de canons à air comprimé, qui "tirent" vers les fonds marins. Les ondes, en heurtant les différentes couches du fond, dessinent en retour une carte géologique qui aide les compagnies à détecter où se trouvent les réserves. Le bruit voyage sur des kilomètres, et les canons tirent à des intervalles de quelques secondes, pendant des campagnes pouvant durer des mois.

Mais des dizaines d'études ont montré que ces ondes sous-marines pouvaient blesser les organes des poissons, tuer le plancton, désorienter et perturber les dauphins et les baleines.

Un vaste projet de forages pétroliers

Le Bureau des océans et de l'énergie avait rejeté les demandes de permis l'an dernier, citant le risque potentiel pour la vie marine, mais il a changé de position et autorisé cinq entreprises à "harceler de façon incidente, mais pas intentionnelle, les mammifères marins"

Des observateurs tiers devront être embarqués à bord des bateaux, et auront le pouvoir de demander un arrêt des opérations en cas de danger. "Notre analyse montre que les impacts ne devraient pas dépasser un niveau négligeable" sur les populations animales, a assuré Benjamin Laws, biologiste à l'Administration nationale des océans et de l'atmosphère, dans le service de la pêche.

Cette décision est la première étape du projet d'ouverture aux forages pétroliers d'une grande zone de l'Atlantique, du New Jersey à la Floride, engagé par l'administration de Donald Trump, pour la première fois depuis des décennies. Les permis de forages eux-mêmes, dépendant d'un autre service gouvernemental, n'ont pas encore été accordés.