Crash aérien en Ethiopie : Boeing avait désactivé un signal d'alerte des 737 MAX pour le rendre optionnel et payant

Ce signal censé avertir des dysfonctionnements du système antidécrochage MCAS est pourtant mis en cause dans deux crashs. 

Des Boeing 737 Max de la compagnie aérienne Southwest Airlines, immobilisés à l\'aéroport de Victorville, en Californie (Etats-Unis), le 28 mars 2019. 
Des Boeing 737 Max de la compagnie aérienne Southwest Airlines, immobilisés à l'aéroport de Victorville, en Californie (Etats-Unis), le 28 mars 2019.  (MARK RALSTON / AFP)

Une partie des Boeing 737 MAX a failli être clouée au sol l'an dernier, après que des inspecteurs américains ont appris que le constructeur avait désactivé le signal d'alerte censé avertir des dysfonctionnements du système antidécrochage MCAS, a déclaré une source proche du dossier à l'AFP, dimanche 28 avril.

Le crash d'un Boeing 737 MAX 8 de la compagnie Lion Air, le 29 octobre dernier en Indonésie, a fait 189 morts. Le système MCAS a également été mis en cause dans l'accident d'un appareil d'Ethiopian Airlines, qui s'est écrasé le 10 mars près d'Addis-Abeba, faisant 157 morts.

Une information révélée après un premier crash

En 2018, des employés de l'agence fédérale de l'aviation aux Etats-Unis (FAA) chargés de superviser la compagnie aérienne Southwest Airlines avaient découvert que Boeing avait rendu optionnel et payant le signal d'alerte lumineux, à la suite du crash d'un avion de Lion Air.

Boeing avait désactivé automatiquement ce signal dans les 737 MAX livrés à Southwest sans en informer la compagnie aérienne. Ni celle-ci, ni ses pilotes n'étaient au courant des modifications lorsqu'ils ont commencé à faire voler l'avion en 2017, a expliqué à l'AFP une porte-parole de Southwest.

Après avoir appris cela, les inspecteurs de la FAA avaient envisagé une immobilisation des avions afin de déterminer si les pilotes avaient besoin ou pas d'une formation. Cette hypothèse a finalement été abandonné et l'information n'est pas remontée jusqu'aux hauts responsables de l'agence fédérale, rapporte le Wall Street Journal (en anglais).

Cette fonction va devenir gratuite

"Avant l'accident de Lion Air, les signaux (...) étaient présentés par Boeing comme opérationnels, peu importe que vous ayez ou non sélectionné la fonctionnalité", a déclaré la porte-parole de Southwest par courriel.

Après l'accident de Lion Air, Boeing a informé Southwest que les signaux étaient inopérables si on n'avait pas pris l'option.une porte-parole de Southwest à l'AFP

Contacté par l'AFP, Boeing a assuré que le signal d'alerte allait désormais devenir une fonctionnalité de base et gratuite pour tous les clients. "Ce changement sera effectué sur tous les MAX qu'ils soient en production ou en phase de modification pour ceux qui étaient en service", a déclaré un porte-parole du constructeurs.