Australie : les rapports sexuels très intenses des marsupiaux entraînent leur mort prématurée

Les femelles kalutas s'accouplent de manière fréquente, avec des mâles différents à chaque saison de reproduction. Les mâles doivent sans cesse "surpasser leurs rivaux masculins" en ayant du "sperme de meilleure qualité". 

Un marsupial kaluta en Australie en 2014. 
Un marsupial kaluta en Australie en 2014.  (HANDOUT / THE UNIVERSITY OF WESTERN AUSTRA / AFP)

Les accouplements très intenses de minuscules marsupiaux vivant uniquement dans le nord-ouest de l'Australie seraient à l'origine de la mort prématurée d'une génération entière de mâles, ont rapporté vendredi 6 septembre des chercheurs de l'université d'Australie-Occidentale.

Des spécialistes des kalutas – des marsupiaux de la taille d'une souris que l'on ne trouve que dans la région aride du Pilbara (Australie-Occidentale) – affirment que ces rapports sexuels excessifs font chuter leur système immunitaire, entraînant un fort taux de mortalité de l'espèce. Les femelles kalutas s'accouplent de manière fréquente et avec des mâles différents au cours de chaque saison de reproduction.

"Cela signifie que les mâles doivent aussi beaucoup s'accoupler et avoir du sperme de bonne qualité (et en quantité) afin de surpasser leurs rivaux masculins", a expliqué Genevieve Hayes, qui a dirigé l'équipe de recherche de l'université d'Australie-Occidentale. Les scientifiques pensent qu'il s'agit d'un rare exemple de "sémelparité masculine", qui est le fait de n'avoir, au cours d'une vie, qu'un seul cycle de reproduction. Ces mammifères meurent donc souvent avant la naissance de leur progéniture. Pour autant, ce "comportement d'accouplement extrême" n'empêche pas l'espèce des kalutas de bien se porter, soulignent les chercheurs.