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Histoires d'Info. 1965 : Alexeï Leonov, le premier homme à être sorti dans l'espace

18 mars 1965, Alexeï Leonov se lance dans l'espace. Une première dans l'histoire. Plus de 50 ans, avant le Français Thomas Pesquet qui est sorti pour la première fois ce vendredi 13 janvier.

Alexeï Leonov, le cosmonaute russe, en 1965 avant son départ en mission.
Alexeï Leonov, le cosmonaute russe, en 1965 avant son départ en mission. (ARCHIVE / PAP (EPA))

Après de longues minutes d'attente, Alexeï Leonov finit par sortir dans l'espace. Relié à la capsule spatiale par un filin de quatre mètres et demi, le 18 mars 1965, il se déplace presque librement dans le cosmos, à 500 kilomètres au-dessus de la terre. En pleine Guerre froide, les Russes réussissent cette prouesse avant les Américains.

Après le premier homme en orbite, Youri Gagarine quatre ans plus tôt, les Soviétiques conservaient encore leur avance avec ce nouvel exploit. D’ailleurs à ce moment-là, Gagarine est au sol, en contact direct avec Alexeï Leonov et son collègue, le commandant Pavel Beliaïev, encore dans la capsule.

Je ne doutais pas de la solidité du scaphandre, ni du fonctionnement de l'équipement.

Alexeï Leonov

Cosmonaute

Un problème de pression dans la combinaison

Selon la version officielle, il n'y a eu ni peur, ni sueur, ni problème. Mais plus tard et peut-être plus libre de ses propos, Leonov évoquera "un problème inattendu de pression". La combinaison qui se dilate, les mains et les pieds libres dans le scaphandre soudain trop grand, l’incapacité de bouger la combinaison et la peur de ne pas pouvoir rentrer à la capsule, se retrouver dans le noir à –140°C.

Alexeï Léonov décide de faire baisser de moitié la pression dans le scaphandre. Il peut enfin bouger et il pourra rentrer littéralement épuisé dans la capsule. Mais en mars 1965, pour la presse, le monde et la géopolitique, l’exploit doit être total.

En juin de la même année, les Américains comblent leur retard : Edward White réalise la première sortie extravéhiculaire dans l’espace.

Alexeï Leonov, le cosmonaute russe, en 1965 avant son départ en mission.
Alexeï Leonov, le cosmonaute russe, en 1965 avant son départ en mission. (ARCHIVE / PAP (EPA))