Qui est Atthaya Thitikul, la nouvelle jeune reine du golf mondial

Après une entrée tonitruante sur le circuit LPGA, la Thaïlandaise est devenue, mardi, la nouvelle numéro 1 mondiale en battant des records de précocité.

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Atthaya Thitikul lors du tournoi BMW Ladies Championship à Wonju, le 23 octobre 2022. (JUNG YEON-JE / AFP)

A tout juste 19 ans, Atthaya Thitikul fait déjà partie des plus grandes. Mardi 1er novembre, la Thaïlandaise est devenue n°1 mondiale de golf, succédant à la Sud-Coréenne Ko Jin-young. Elle devient ainsi la troisième personne, hommes et femmes réunis, à monter sur le trône mondial du golf avant ses 22 ans, après Lydia Ko et Tiger Woods.

Si la jeune femme bat des records de précocité, devenant la deuxième joueuse la plus jeune de l'histoire à prendre la tête de la LPGA, son nouveau statut est la suite logique d'un début d'année remarquable. Pour sa première année sur le circuit féminin majeur, Atthaya Thitikul a remporté deux épreuves en 2022 (le JTBC Classic et le Walmart NW Arkansas Championship) et a obtenu 12 autres places dans le Top 10

L'étoile montante du golf marche dans les pas de sa compatriote thaïlandaise Ariya Jutanugarn, n°1 mondiale entre juin 2017 et mars 2019. "Cela signifie beaucoup pour mon équipe, ma famille, mes supporters et moi-même", a déclaré la jeune femme, qui prendra le départ en tant que numéro un pour la première fois lors du LPGA Japan Classic, du 2 au 5 novembre.

Un record de précocité 

En détrônant Ko Jin-young, blessée au poignet, Atthaya Thitikul entre également dans le livre des records comme la deuxième joueuse de moins de 20 ans à atteindre le sommet du classement mondial. C'est également la deuxième joueuse à réaliser cet exploit dès sa première année sur le circuit LPGA. Le record absolu de précocité demeure, quant à lui, la propriété de la Néo-Zélandaise Lydia Ko, devenue n°1 mondiale en 2015, à 17 ans et 9 mois. 

Il faut dire qu'Atthaya Thitikul n'est pas du genre à tergiverser. A 6 ans, son père lui a laissé le choix entre le golf et le tennis. Après un rapide coup d'oeil sur Youtube, la petite fille a choisi le golf et ne s'en est plus départi. Depuis, la jeune femme a grillé toutes les étapes. En 2017, elle avait remporté à 14 ans le championnat de Thaïlande, devenant ainsi la plus jeune golfeuse à gagner un tournoi professionnel. La saison dernière, elle s'était montrée à son avantage en figurant à la 19e place mondiale après avoir gagné pour la deuxième fois le Ladies European Tour.

Mais cette première année en LPGA marque un tournant : "Quiconque ici veut gagner. Je veux gagner aussi, mais je ne m’attendais pas à ce que cela vienne très vite, également dans ma première année. C’est juste la folie dans mon esprit en ce moment", déclarait l'intéressée après sa première victoire sur le circuit majeur en mars 2022, au JTBC Classic.

Lucide, la jeune femme, au parcours de météorite, entend s'inscrire dans la durée. "C'est très spécial d'arriver au sommet, mais il est beaucoup plus difficile d'y rester", confie-t-elle. La route est encore longue pour Atthaya Thitikul, qui court après une première victoire en tournoi majeur.

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