Woodstock : les six grands absents du festival mythique

Six groupes et artistes légendaires des années 60, dont Bob Dylan et les Stones, auraient amplement mérité leur place au festival Woodstock dont le coup d'envoi a été donné il y a un demi-siècle, le 15 août 1969. Mais où étaient-ils passés ?

Woodstock, août 1969. Des festivaliers perchés au-dessus de la foule, un plan du documentaire de Michael Wadleigh consacré au festival et sorti en 1970. Ce documentaire a été récompensé par un Oscar.
Woodstock, août 1969. Des festivaliers perchés au-dessus de la foule, un plan du documentaire de Michael Wadleigh consacré au festival et sorti en 1970. Ce documentaire a été récompensé par un Oscar. (WADLEIGH MAURICE / AFP)

Cinquante ans plus tard, on se souvient encore des performances de Joe Cocker, Janis Joplin, Jimi Hendrix, Joan Baez... Mais que faisaient les autres gloires de l'époque ? Certains d'entre eux sont tout simplement passés à côté de ce sommet de la génération hippie. Petit récapitulatif de quelques géants qui ont brillé par leur absence.

Bob Dylan

La légende populaire raconte que Bob Dylan, agacé d'avoir tant de hippies à proximité de sa demeure - il vivait près de Woodstock - aurait dit "non merci" au festival et voulu mettre les voiles ce week-end d'août 1969 vers l'Angleterre, où il a joué deux semaines plus tard au festival de l'île de Wight.

Un autre récit populaire, relayé dans le livre Woodstock live : Jour par jour, heure par heure, artiste par artiste, relate que l'auteur de Like a Rolling Stone, génie de la folk et de la country, aurait simplement décliné l'invitation d'y jouer ses balades à l'harmonica car son fils était malade.

Les Rolling Stones

L'illustre groupe a manqué le festival à cause de l'indisponibilité de Mick Jagger. Le chanteur se trouvait en Australie cet été-là pour tourner dans le film Ned Kelly... qui n'a pas marché. Après ce raté, les Stones ont organisé quelques mois plus tard en Californie le festival d'Altamont, qui se voulait une réplique de Woodstock. Mais pendant leur prestation, un spectateur est mort poignardé lors d'une rixe survenue à quelques mètres de la scène. Altamont est une catastrophe et symbolise pour beaucoup le début de la fin de l'ère "Peace and love".

Led Zeppelin

En cet été 1969, le groupe de rock londonien se la joue perso et préfère la plage à la gadoue de Woodstock. Le samedi 16 août à Asbury Park, dans le New Jersey, Jimmy Page et les siens électrisent la foule venue les acclamer.

Le manager de "Led Zep" aurait refusé l'invitation à Woodstock, effrayé que ses protégés ne soient "qu'un autre groupe à l'affiche", dira-t-il plus tard dans le livre Led Zeppelin : The Concert File.

The Doors

Le groupe de Jim Morrison a formulé des regrets pour avoir fermé la porte au festival. "Nous n'avons jamais joué à Woodstock parce que nous étions bêtes et l'avons refusé. Nous pensions qu'il s'agirait d'une répétition de seconde classe" du festival Monterey Pop de 1967, a avoué en 1996, lors d'une discussion en ligne, le guitariste Robby Krieger.

Joni Mitchell

Elle a chanté Woodstock sans y jouer. En 1970, Joni Mitchell compose cette chanson à la gloire d'un événement qu'elle a manqué. En 1969, la Canadienne devait participer au festival mais son manager met son veto car sa protégée a un impératif : se produire dans une émission de télévision enregistrée le lundi suivant le week-end de fête. En effet David Geffen craint que le laps de temps ne soit trop court pour faire la route Bethel-New York. Comme tous les autres, elle manquera un rendez-vous qu'ils n'imaginaient pas entrer dans la légende.

Dans la vidéo ci-dessous, avec un sourire empreint de regret, elle explique les problèmes d'agenda qui lui ont valu de rater ce grand rendez-vous. Juste avant le festival, elle avait joué à Chicago avec Crosby, Stills, Nash and Young. Elle aurait dû ensuite jouer à Woodstock tout comme eux, mais le show TV sur lequel elle était engagée suscitait de gros soucis de logistique, de transport des musiciens, de l'équipe, etc... "Alors je suis restée à la maison et j'ai regardé toute la journée la télévision. J'ai vu tout le monde s'y produire, chanter... C'était vraiment un beau festival..."

"Woodstock" (Joni Mitchell)

Les Beatles

Leur cas est un peu à part. Ils avaient renoncé à la scène dès août 1966, épuisés par la pression et l'hystérie des fans. Leur ultime performance publique à quatre, sur le toit d'un immeuble à Londres, remontait à janvier 1969. Cet été 69, ils venaient juste de réaliser la mythique photo du passage piéton qui allait illustrer leur dernier album studio Abbey Road, sorti à l'automne suivant. Mais les Beatles n'ont pas traversé l'Atlantique pour interpréter Come Together à Woodstock.

Yoko Ono, épouse de John Lennon, responsable de cette absence ? La théorie n'a pas les faveurs de Julien Bitoun, journaliste et auteur de Woodstock live. Il ne faut pas se leurrer : les Beatles étaient déjà sur la fin. John Lennon quitte le groupe en septembre et le groupe se sépare officiellement en 1970.