Joséphine Baker, l'icône noire qui a transcendé les stéréotypes raciaux

Joséphine Baker, qui entre au Panthéon le 30 novembre, était une militante antiraciste qui se moquait des stéréotypes raciaux. Mais cette icône née aux Etats-Unis et adoptée par la France est restée longtemps incomprise par les Afro-américains.

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France Télévisions Rédaction Culture
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Joséphine Baker dans les années 1940. (COLLECTION CHRISTOPHEL  PHOTOTH / COLLECTION CHRISTOPHEL VIA AFP)

Dans un décor de jungle, elle se déhanche presque nue avec sa fameuse ceinture de bananes : en reprenant les clichés racistes visant les Noirs, Joséphine Baker a imposé sa couleur de peau sur les scènes parisiennes mais surtout "transcendé" ces imaginaires xénophobes.

"Si on la regardait aujourd'hui, nous serions tous probablement choqués", prévient l'historien Pascal Blanchard, co-auteur du livre Le Racisme en images : déconstruire ensemble (Editions de La Martinière).

La danseuse discriminée aux Etats-Unis fait un triomphe à Paris

Celle qui entrera au Panthéon le 30 novembre 2021 est née dans le Midwest américain en 1906. Elle est repérée par un membre de la Revue Nègre, un spectacle de music-hall, alors qu'elle se produit à Broadway. Son visage, ses mimiques, son corps... Séduit immédiatement, l'impresario la persuade de venir à Paris. Sa première apparition au théâtre des Champs-Elysées en 1925 va lancer sa légende.

Elle y danse seins nus et ceinture de plume à la taille. C'est un triomphe pour la danseuse discriminée dans son pays, qui vit alors sous le régime de la ségrégation raciale. Très vite, Joséphine Baker capitalise sur ce succès. Elle déplace le spectacle aux Folies Bergère et troque les plumes pour... une ceinture de bananes, symbole érotique et raciste. Mais la jeune femme, incarnation de la modernité, l'arbore avec hardiesse.

Si la "Banana dance" fait d'elle une célébrité - phénomène exceptionnel pour un artiste noir à l'époque - et marque le début de la "Bakermania", il est aussi le reflet d'un contexte historique propre aux années 1920.

Joséphine Baker "prend le pouvoir sur le regard du Blanc"

A cette période, "la France est à la fois un pays colonial mais aussi un pays d'ouverture aux autres. C'est à Paris qu'a lieu le premier congrès panafricain sur la "race noire" en 1919. C'est aussi là que vivent la plupart des artistes et des intellectuels noirs-américains", décrypte Pascal Blanchard pour l'AFP.

L'Hexagone est traversé par une "négrophilie", souligne le chercheur Jean-François Staszak, de l'Université de Genève: "C'est une période marquée par l'exotisme, le goût pour les masques noirs et surtout l'esthétisation du corps noir". C'est précisément dans cette relation "attraction-dégoût" envers les corps noirs que va se glisser Joséphine Baker.

"En reprenant l'imaginaire du "sauvage africain", elle satisfait la demande d'exotisme du public mais elle prend aussi le pouvoir en se moquant de stéréotypes raciaux qu'elle finit par transcender", souligne auprès de l'AFP Michell Chresfield, chercheuse en histoire à l'Université de Birmingham. En fabriquant "son propre imaginaire au-dessus du colonial, elle prend le pouvoir sur le regard du Blanc", complète Pascal Blanchard.

Preuve qu'elle parvient à s'affranchir de sa couleur de peau, elle est à l'affiche dès la fin des années 1920 de quatre films aux côtés d'acteurs blancs, ce que Hollywood lui a toujours refusé.

Longtemps incomprise par les Afro-américains

Devenue française en 1937, elle n'oublie pas son pays natal, engagé dans la lutte pour les droits civiques. Elle est la seule femme à s'exprimer aux côtés de Martin Luther King lors de la marche historique de 1963 mais elle aura longtemps été marginalisée par les militants afro-américains.

"Elle était incomprise. On lui reprochait d'avoir repris les clichés racistes visant les Noirs. Elle était perçue comme une diva pas très respectable", avance Michell Chresfield. Son acceptation par la communauté noire-américaine a pris des années, insiste la chercheuse. En 2006, la superstar Beyoncé lui rend hommage en arborant une ceinture de bananes lors d'un concert.

Militante antiraciste et résistante, Joséphine Baker est critiquée par des militants antiracistes qui lui reprochent son soutien à la politique coloniale française (en 1931, elle pose comme égérie de l'exposition coloniale mais le maréchal Lyautey s'oppose finalement à ce choix trop audacieux selon lui, ndlr). "C'est quelqu'un qui a toujours refusé de critiquer la France, estimant qu'elle ne pouvait pas critiquer le pays qui lui avait permis d'être libre", explique Pascal Blanchard.

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