Décès de Jean-Maurice Rouquette, co-fondateur des Rencontres d'Arles

Il fut le directeur du Musée Réattu pendant plusieurs décennies, le fondateur du Parc Naturel Régional de Camargue, et le créateur du Musée Archéologique de l’Arles Antique à la fin du XXe siècle. Mais Jean-Maurice Rouquette est surtout réputé pour sa participation active à la création des Rencontres Internationales de la Photographie à Arles, ville où il est décédé le mardi 22 janvier à 89 ans.

Jean-Maurice Rouquette en 2005
Jean-Maurice Rouquette en 2005 (David Balicki/Rencontres Internationales de la Photographie)
C'est un citoyen illustre que perd la ville d'Arles. Jean-Maurice Rouquette, conservateur, historien et spécialiste de la Provence antique et romane, a œuvré toute sa vie pour la mise en valeur du patrimoine arlésien. "Son érudition était égale à sa générosité, son humour à sa malice, il évoquait avec certains visiteurs soucieux de "modernité" que peut-être tout fut écrit, dessiné, peint et sculpté vers 500 avant notre ère en "Grèce Archaïque", affirme dans un communiqué l'équipe des Rencontres d'Arles, présidée par Hubert Védrine. "Cette remarque était toujours suivie d’un éclat de rire qui confondait l’audience. L’humaniste et le pédagogue employait souvent des chemins de traverse…"

Un conservateur précurseur

Mais au-delà de l'histoire et du patrimoine, Jean-Maurice Rouquette est considéré comme un précurseur de l'exposition photographique. Au côtés du célèbre photographe arlésien Lucien Clergue, il fonde en 1965 la première section d'art photographique de France au musée Réattu. Immédiatement, il y constitue une collection rassemblant des dizaines de photographes et qui élévera Arles au rang de haut-lieu de la photographie. 
En 1970, il s'associe une nouvelle fois à Lucien Clergue, et avec l'aide de l'écrivain Michel Tournier il participe à la création des Rencontres Internationales de la Photographie, qui aujourd'hui accueillent plus de 125 000 visiteurs chaque années et font de Arles l'une des capitales du 8e art au niveau mondial. Grand amoureux de la Provence, il participe aussi à la création du Parc Naturel Régional de la Camargue la même année. "C’est un Arlésien illustre qui nous quitte. La Ville d’Arles lui rendra l’hommage qu’il mérite", a annoncé Hervé Schiavetti, maire d'Arles.