EN IMAGES. Cratère et spirales de glace, canyon long de 4 000 km... Sept photos à couper le souffle de la planète rouge capturées par la sonde Mars Express

L'Agence spatiale européenne a fait sensation en publiant, le 21 décembre, des clichés d'un lac de glace à la surface d'un cratère de la planète Mars. Mais d'autres clichés de la sonde Mars Express valent le coup d'œil.

Le canyon d’Hebes Chasma sur Mars.
Le canyon d’Hebes Chasma sur Mars. (ESA / DLE / FU BERLIN)

Il y a sur Mars des robots de la Nasa. Mais la planète rouge est aussi étudiée de près par l'Agence spatiale européenne (ESA). Cette dernière a publié, le 21 décembre, l'étonnant cliché d'un cratère recouvert de glace. Cette photo a été prise par la sonde Mars Express. L'occasion de revenir sur sept paysages immortalisés par cette mission en service depuis 2003.

1Korolev : un cratère de glace

Ce cratère se nomme Korolev, du nom de Sergueï Korolev, le père de la technologie spatiale soviétique. Il mesure 82 kilomètres de diamètre, soit environ la distance entre Paris et Dreux. Il s'agit d'un exemple particulièrement bien préservé de cratère martien. Son centre abrite une couche de glace de 1,8 km d'épaisseur toute l'année.

Photo du cratère martien Korolev prise par la sonde Mars Express de l\'Agence spatiale européenne.
Photo du cratère martien Korolev prise par la sonde Mars Express de l'Agence spatiale européenne. (ESA)

Photo du cratère martien Korolev prise par la sonde Mars Express de l\'Agence spatiale européenne.
Photo du cratère martien Korolev prise par la sonde Mars Express de l'Agence spatiale européenne. (ESA / DLE / FU BERLIN)

2Nili Fossae : des failles gigantesques

Nili Fossae est un "vaste système de failles à la surface de la planète Mars dans le quadrangle de Syrtis Major, s'étendant sur 667 km", décrit Sciences et avenir. Ces failles sont profondes de 500 mètres par endroit, précise le Centre national des études spatiales (CNES). Il s'agit d'"amorce de failles tectoniques", rappelle sur son blog Pierre Brisson, président de la Mars Society Switzerland.

Le système de failles de Nili Fossae, à la surface de la planète Mars.
Le système de failles de Nili Fossae, à la surface de la planète Mars. (ESA / DLE / FU BERLIN)

3Pôle Nord : des spirales de glace

Cette image a été composée à partir des nombreux survols réalisés par la sonde Mars Express et des données altimétriques laser de la mission Mars Global Surveyor de la Nasa. Les dépôts de neige du pôle Nord martien "sont les plus grands réservoirs d'eau présents à la surface de Mars. Leur volume total représente 2 à 3 millions de km3", remarquait le CNRS en 2009. La forme en spirale de la calotte glaciaire est causée par le vent, indique Futura Sciences.

De la neige au pôle Nord de Mars.
De la neige au pôle Nord de Mars. (ESA / DLE / FU BERLIN)

4Mawrth Vallis : une vallée fluviale

Cette vallée fait plus de 600 km de long et 2 km de profondeur. Elle est composée de nombreux cratères. Agé de quatre milliards d'années, le ravin pourrait avoir abrité un cours d'eau. Cette vallée est particulièrement étudiée par les agences spatiales occidentales.

5Aurorae Chaos : un canyon haut comme le mont Blanc

Ce canyon mesure environ 710 km de large et fait environ 4,8 km de haut, l'altitude du mont Blanc. L'Agence spatiale européenne explique (en anglais) qu'en des temps très anciens de l'eau y coulait.

Le canyon Aurorae Chaos, sur Mars.
Le canyon Aurorae Chaos, sur Mars. (ESA / DLE / FU BERLIN)

Le canyon Aurorae Chaos vue par la sonde Mars Express.
Le canyon Aurorae Chaos vue par la sonde Mars Express. (ESA / DLE / FU BERLIN)

6Hebes Chasma : un canyon presque aussi haut que l'Everest

Il fait quelque 8 000 mètres de haut (l'Everest culmine à 8 840 m), 315 km de long et 125 km de large. Il se situe près de l'équateur martien. Le site spécialisé Futura-Sciences attire l'attention sur "la longue coulée de matériaux sombres terminée, en contre-bas, par une étrange flaque d'encre noire". Et de relever : "Il n'est pas exclu qu'une fonte brutale de glace ou l'épanchement de réservoirs souterrains en soient à l'origine."

Le canyon d’Hebes Chasma sur Mars.
Le canyon d’Hebes Chasma sur Mars. (ESA / DLE / FU BERLIN)

Le canyon d’Hebes Chasma sur Mars.
Le canyon d’Hebes Chasma sur Mars. (ESA / DLE / FU BERLIN)

7Valles Marineris : un canyon long de 4 000 km

Il est quatre fois plus long et profond que le Grand Canyon américain : 4 000 km de long, c'est la distance entre Paris et Ouagadougou, la capitale du Burkina Faso, ou deux fois celle entre Paris et Kiev, la capitale de l'Ukraine. Valles Marineris est un centre d'intérêt majeur. En 2015, lorsque Space X a dévoilé trois posters touristiques de la planète Mars, Valles Marineris était mis à l'honneur.

Valles Marineris, sur Mars.
Valles Marineris, sur Mars. (ESA / DLE / FU BERLIN)