La sonde Rosetta a localisé le robot Philae, dont on avait perdu la trace pendant deux ans

Une caméra de la sonde Rosetta a localisé le robot dans une fissure de la comète Tchouri.

Une image de synthèse, diffusée par l\'Agence spatiale européenne le 20 décembre 2013, montre le robot Philae posé sur la comète Tchouri.
Une image de synthèse, diffusée par l'Agence spatiale européenne le 20 décembre 2013, montre le robot Philae posé sur la comète Tchouri. (MEDIALAB / ESA / AFP)

Le robot européen Philae a enfin été localisé, a annoncé l'Agence spatiale européenne (ESA) lundi 5 septembre. On avait perdu la trace du robot après son atterrissage sur la comète Tchouri en novembre 2014. "Moins d'un mois avant la fin de la mission Rosetta, sa caméra haute résolution a révélé que le robot Philae était calé dans une fissure obscure de la comète 67P", a indiqué l'ESA sur son site.

Cette heureuse découverte "ne change rien à l'avenir de Philae" dont la mission est terminée, a toutefois précisé Philippe Gaudon, chef du projet Rosetta au Cnes, l'agence spatiale française. La sonde Rosetta a mis fin à ses efforts le 27 juillet pour renouer la communication avec le robot, muet depuis l'été 2015.

"La position des antennes a empêché les communications avec la sonde"

La caméra Osiris s'est approchée à 2,7 kilomètres de la surface pour prendre cette image qui "montre clairement le corps du robot, et deux de ses trois pattes", selon l'ESA. "Philae est au pied d'une falaise dans une zone extrêmement rocheuse", a déclaré Philippe Gaudon.

Après son atterrissage historique sur la comète le 12 novembre 2014 et plusieurs rebonds, "il a été arrêté par une falaise et il s'est mis en position couchée, avec un pied en l'air bien éclairé, et ses antennes à l'horizontale", a poursuivi le scientifique du Cnes. "La position des antennes, dirigées vers le sol, a empêché les communications entre le robot et la sonde, comme nous le supposions", a-t-il ajouté.

Rosetta s'écrasera sur Tchouri fin septembre

"Cette remarquable découverte met fin à une recherche longue et ardue, a déclaré Patrick Martin, responsable de la mission Rosetta à l'ESA. Nous commencions à penser que Philae serait porté disparu à jamais. C'est incroyable que nous ayons réussi à le saisir dans les dernières heures." 

Le 30 septembre, Rosetta, qui escorte la comète depuis août 2014, effectuera une lente descente jusqu'à la surface de Tchouri. Ce sera la fin de cette aventure spatiale.