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Pourquoi l'étoile polaire indique-t-elle toujours le nord ?

"Toi, tu perds pas le Nord!" Vous connaissez l'expression, que même Proust utilise dans "La Recherche du temps perdu" : "Or, M.de Charlus perdait souvent maintenant ce qu'on appelle "le nord" et ne se rendait plus compte de ce qui se fait et ne se fait pas". Restons dans la marine à voile. Depuis le XIVe siècle, les navigateurs savent déterminer leur latitude en s'aidant de l'étoile polaire et d'une invention révolutionnaire : l'astrolabe.

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Hélas, la méthode ne fonctionnait que de nuit, et uniquement dans l'hémisphère nord. Hasard du cosmos, aucune étoile suffisamment brillante ne remplit la même fonction dans l'hémisphère sud.

Revenons sur terre. Pour peu que nous passions suffisamment de temps allongé dans l'herbe —sur le dos!—, nous constatons que les étoiles bougent vraiment. Plus exactement, qu'elles nous donnent l'impression de bouger. Car depuis Copernic, Kepler et Galilée, nous savons que c'est la Terre qui tourne autour du soleil. Et c'est là, les yeux perdu dans l'infini, que la surgit question : comment l'étoile polaire peut-elle indiquer toujours le nord, puisqu'elle tournicote comme les autres, non ?

L'explication réside dans une des données du problème . Les étoiles ne bougent pas, c'est nous qui tournons.

L'étoile polaire se trouve exactement dans l'axe des pôles , comme son nom l'indique. Et comme la terre tourne sur cet axe, elle se trouve donc toujours, visuellement, à la même place sur la voûte céleste.
L'étoile polaire a pour nom [alpha] Ursae Minoris. Pour l'instant c'est elle. Car un phénomène est particulier à ces étoiles : la direction de l'axe de rotation de la Terre subissant une variation avec le temps -très lente- les étoiles dans cet axe ne sont pas toujours les mêmes.

Ceci dit, vous pouvez mémoriser Ursae Minoris. On en a bien pour un siècle. Jusqu'à preuve du contraire...

 

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