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Lancement de la navette US Endeavour vers l'ISS

La navette US a été lancée mercredi avec 7 astronautes pour livrer le dernier élément du laboratoire japonais Kibo
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France Télévisions
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Lancement de la navette Endeavour le 16/07/2009 (© France)
La navette US a été lancée mercredi avec 7 astronautes pour livrer le dernier élément du laboratoire japonais KiboLa navette US a été lancée mercredi avec 7 astronautes pour livrer le dernier élément du laboratoire japonais Kibo

A la suite de 5 reports depuis le 13/06, dont 3 depuis samedi en raison de la météo, la navette s'est élancée du Centre spatial Kennedy près de Cap Canaveral (Floride) comme prévu à 18H03 (22H03 GMT)

Mais ce lancement n'a pas été parfait, des débris de glace ou mousse isolante se sont détachés du réservoir externe et ont peut-être causé des dégâts.

Ces débris se sont détachés du réservoir externe lors de l'ascension peu après la séparation des deux fusées d'appoint, 2,15 minutes après le lancement, et plusieurs ont probablement heurté l'orbiteur et potentiellement causé des dommages à la protection thermique, a indiqué Bill Gerstenmaier, responsable de la Nasa pour les programmes spatiaux, lors d'une conférence de presse.

"Il y a eu plusieurs pertes de débris -huit ou neuf- dont quelques-uns ont probablement heurté l'orbiteur avant la fin de la période durant laquelle avec l'aérodynamisme de l'air ils peuvent encore potentiellement endommager la navette ", a-t-il dit tout en minimisant les conséquences de cet incident.

M. Gerstenmaier a indiqué que la navette fera l'objet d'un examen détaillé peu avant son amarrage vendredi à la Station spatiale internationale (ISS) quand les astronautes de la Station pourront photographier le bouclier thermique recouvrant le ventre de l'orbiteur à courte distance.

La Nasa est soucieuse des dégâts que peuvent infliger ces débris depuis la catastrophe de Columbia en 2003. Un trou dans le bord d'attaque de son aile gauche provoqué par un morceau de mousse isolante avait était à l'origine de sa désintégration lors de son entrée dans l'atmosphère.

Endeavour a atteint l'orbite terrestre mercredi à 225,31 km d'altitude au terme d'une ascension de 8 minutes et demie où elle a commencé sa course-poursuite pour un rendez-vous avec l'ISS à laquelle elle s'amarrera vendredi à 17H55 GMT.

Le vol de la navette pour une mission de 16 jours a pour objectif de livrer le troisième et dernier élément de Kibo, une plateforme de 1,9 tonne qui servira de porche pour effectuer des expérimentations exposées au vide spatial. Outre ces installations, les astronautes exécuteront des travaux d'entretien. Cinq sorties orbitales par une équipe de deux astronautes sont prévues.

La Nasa s'efforce d'optimiser les vols de la navette pour achever l'assemblage de l'ISS avant que les trois orbiteurs soient mis hors service en septembre 2010. Après la mission d'Endeavour, il ne restera que sept vols. Endeavour emmènera aussi un nouveau membre d'équipage pour l'avant-poste orbital. L'Américain Tim Kopra remplacera le Japonais Koichi Wakata.

Avec l'augmentation de l'équipage permanent de la Station, passé en mai de trois à six, il y aura 13 occupants pendant une semaine quand l'équipage d'Endeavour y débarquera, un effectif sans précédent.

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