Une sépulture qualifiée de "tombe de Toutankhamon britannique" découverte dans l'Essex

Une sépulture royale saxonne découverte au bord d'une route au nord-est de Londres, entre un pub et un supermarché, a été présentée le 9 mai par des chercheurs comme "l'équivalent britannique de la tombe de Toutankhamon".

Un archéologiste du MOLA (musée d\'archéologie de Londres) sur le site de fouilles de la tombe royale de Seaxa. 
Un archéologiste du MOLA (musée d'archéologie de Londres) sur le site de fouilles de la tombe royale de Seaxa.  (MOLA)

La tombe avait été découverte lors de travaux d'élargissement d'un tronçon de route à Prittlewell, près de Southend-on-Sea, en 2003. Après plus de 15 ans de recherches, les experts pensent que le corps pourrait être celui de Seaxa, frère de Saeberht, roi des Saxons de l'Est au début du VIIe siècle.

Une boucle de ceinture, des pièces et des croix en or, retrouvés dans le tombe princière de Prittlewell. 
Une boucle de ceinture, des pièces et des croix en or, retrouvés dans le tombe princière de Prittlewell.  (MOLA)

"Notre équivalent de Toutankhamon"

Sophie Jackson, directrice de la recherche pour le Mola (musée d'archéologie de Londres), a indiqué le 9 mai qu'il s'agissait de la plus ancienne sépulture princière chrétienne saxonne dans le pays. "Je pense que c'est notre équivalent de la tombe de Toutankhamon", a-t-elle déclaré. Les archéologues estiment qu'il a fallu 113 jours de travail pour construire la chambre mortuaire, qui contenait une quarantaine d'objets, certains venus du monde entier.

Des verres retrouvés sur le site de la tombe princière de Prittlewell. 
Des verres retrouvés sur le site de la tombe princière de Prittlewell.  (MOLA)

Parmi les objets découverts, une lyre (instrument de musique à cordes), une boîte en bois peinte vieille de 1.400 ans, seul exemplaire de ce type existant au Royaume-Uni, et un pichet qui semble provenir de Syrie. Ont aussi été retrouvés le goulot en argent couvert d'or d'un récipient en bois utilisé pour le vin et des gobelets en verre décoratifs."Ce qui est vraiment étrange, c'est que le site semblait vraiment peu prometteur" pour les chercheurs, a commenté Sophie Jackson, "c'est entre un bout de chemin de fer et un bout de route".

La tombe du prince Seaxa

Les experts ont d'abord pensé qu'il pouvait s'agir de la sépulture du roi Saeberht, mort en 616 après Jésus-Christ, mais une datation au carbone a révélé que l'homme enterré est décédé entre 575 et 605. La taille du cercueil et la disposition des objets à l'intérieur suggèrent qu'il mesurait environ 1,73 m.

La conservatrice du MOLA Liz Barham étudie un bol retouvé sur le site princier de Prittlewell. 
La conservatrice du MOLA Liz Barham étudie un bol retouvé sur le site princier de Prittlewell.  (MOLA)

Sophie Jackson a expliqué que les chercheurs n'ont pas de certitude mais que l'"hypothèse la plus probable" est qu'il s'agit de Seaxa, frère du roi. La présence d'objets provenant d'autres royaumes suggère une certaine richesse, a-t-elle déclaré. Évoquant l'époque de cette sépulture, elle a indiqué qu'il s'agissait probablement de la période juste "avant que (le moine) Augustin envoie sa mission en Grande-Bretagne pour convertir le pays au christianisme".

Une reconstitution de la tombe princière de Prittlewell. 
Une reconstitution de la tombe princière de Prittlewell.  (MOLA)

Certains des objets retrouvés seront exposés au Central Museum de Southend, à partir du 11 mai.

Retrouvez une reconstitution interactive de la tombe sur le site prittlewellprincelyburial.org.