Le Caire défend le chantier de restauration du palais du baron Empain, en proie à une polémique

Des critiques et railleries virulentes à l'encontre des travaux se sont élevées via les réseaux sociaux en Égypte.

Le palais du baron Empain en cours de restauration, dans le quartier d\'Héliopolis, au Caire (18 août 2019)
Le palais du baron Empain en cours de restauration, dans le quartier d'Héliopolis, au Caire (18 août 2019) (KHALED DESOUKI / AFP)

Le palais, situé dans le quartier huppé d'Héliopolis dans l'est de la capitale égyptienne, a été construit en 1907 par le baron belge Edouard Empain. Inspiré du temple Angkor Vat, au Cambodge, il marie les architectures hindoues et européennes.

Sur Internet, seul espace d'expression pour les critiques du gouvernement, les Égyptiens ont raillé les travaux effectués avec des peintures blanche et rouge brique jugées de mauvaise qualité et non conformes à l'esprit originel du bâtiment. "Qui est l'imbécile derrière la restauration des palais d'Égypte ? Notre patrimoine est détruit de manière systématique", a fustigé une internaute sur Twitter. "Vous démolissez littéralement nos monuments", a asséné sur Facebook un groupe d'utilisateurs sur une page intitulée "Historiens égyptiens".

Les travaux en cours au palais du baron Empain, au Caire (18 août 2019)
Les travaux en cours au palais du baron Empain, au Caire (18 août 2019) (KHALED DESOUKI / AFP)

Le gouvernement dénonce des "fausses informations"

Le ministre des Antiquités Khaled el-Enany s'est défendu en qualifiant les critiques en ligne de "fausses informations" et en se félicitant, devant les médias : "La restauration est un vrai rêve et nous allons insuffler de la vie dans ce monument abandonné."

"Les couleurs sont correctes et s'appuient sur des sources historiques", a déclaré à l'AFP, pour sa part, le général Hicham Samir, chargé de l'ingénierie et des projets de restauration du patrimoine du Caire au sein du ministère des Antiquités. Les travaux sont supervisés par l'Autorité d'ingénierie des forces armées, selon un communiqué du ministère.

En Égypte, les puissantes institutions militaires sont impliquées dans de nombreux projets d'infrastructures dans des domaines variés. Le général Samir a ajouté que le palais serait ouvert au public "au début de l'année prochaine".

Selon le ministère, le coût des travaux, commencés en juillet 2017 et effectués en coopération avec le gouvernement belge, s'élève à 100 millions de livres égyptiennes (5,4 millions d'euros).

Le palais était très délabré

Comme de nombreuses autres bâtisses historiques, le Palais du Baron Empain, chef-d'œuvre architectural entouré de jardins luxuriants et de palmiers, se trouvait dans un état de sérieux délabrement. L'Égypte a souvent été critiquée par les experts pour sa négligence et son manque de rigueur dans la préservation de son foisonnant patrimoine.

Depuis quelques années, le gouvernement exhibe régulièrement divers travaux de restauration dans le but de stimuler le tourisme, secteur clé de l'économie, en berne ces dernières années en raison de l'instabilité politique et de la récurrence des attentats.