Vue d'artiste de la planète Kepler-22b, découverte par le satellite Kepler.
Vue d'artiste de la planète Kepler-22b, découverte par le satellite Kepler. (NASA / AFP)

Des astronomes ont annoncé mardi 20 décembre la découverte des deux plus petites exoplanètes jusque-là détectées : elles ont une taille similaire à celle de la Terre et tournent autour d'une étoile semblable au Soleil, selon une étude publiée en ligne par la revue scientifique Nature. Ces deux planètes, Kepler-20e et Kepler-20f, ont été découvertes par le satellite Kepler, de la Nasa, qui traque les planètes habitables dans l'Univers.

Les exoplanètes, ou planètes extrasolaires, sont des planètes qui tournent autour d'une étoile autre que le Soleil. Kepler-20f est légèrement plus grosse que la Terre, alors que Kepler-20e est un peu plus petite. 

Auparavant, la plus petite exoplanète détectée était environ 1,4 fois plus large que la Terre, relèvent François Fressin, de l'université de Cambridge (Etats-Unis), et les autres auteurs de l'étude. 

Trop chaudes pour être habitables

Beaucoup plus proches de leur étoile que la Terre du Soleil, les deux exoplanètes parcourent leur orbite en moins d'un mois (19,6 jours pour Kepler-20 f et 6,1 jours pour Kepler-20e). Elles pourraient être rocheuses comme la Terre, selon les déductions des astronomes. Mais les températures à leur surface sont trop élevées pour qu'elles puissent abriter la vie.

Selon les scientifiques, seulement trois exoplanètes se trouveraient dans une zone "habitable", où l'eau pourrait être liquide et la vie possible : Kepler-22b, située à environ 600 années-lumière, dont la température de surface serait de 22 °C, ainsi que Gliese 581d et HD 85512b, toutes deux à quelques dizaines d'années-lumière. La découverte de Kepler-22b avait été officialisée le 5 décembre dernier.

Depuis la découverte de la première exoplanète en 1995, plus de 700 planètes en orbite autour d'autres étoiles que le Soleil ont été détectées, selon l'encyclopédie des planètes extrasolaires. La plupart sont des géantes gazeuses semblables à Jupiter.