Une pyramide géante repérée sur la planète naine Cérès

Scrutée par la sonde Dawn, la petite planète continue d'étonner les spécialistes de la Nasa.

La planète Cérès, dans la ceinture d'astéroïde, et sa pyramide (au centre), photographiée par la sonde Dawn, en juin 2015.
La planète Cérès, dans la ceinture d'astéroïde, et sa pyramide (au centre), photographiée par la sonde Dawn, en juin 2015. (NASA / JPL-CALTECH / UCLA / MPS / DLR / IDA)
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Cérès ne cesse de surprendre la Nasa. D'abord, il y a eu d'étranges taches lumineuses, sur sa surface. Et une pyramide apparaît maintenant dans l'objectif de la sonde Dawn, qui orbite autour de la planète naine. Avec environ 5 kilomètres d'altitude environ, elle a presque les dimensions du Mont-Blanc, mais sur une sphère dont le diamètre n'excède pas 950 km. "Plus on s'approche de Cérès, plus elle nous intrigue", écrit la Nasa, lundi 22 juin.

La Nasa décrit cette pyramide comme une "montagne aux pentes abruptes qui forme une excroissance dans une zone plutôt lisse de la surface de la planète naine". Les images ont été prises le 6 juin dernier à 44 000 kilomètres de distance. La Nasa n'a aucune certitude quant à la formation de cette étrange proéminence. Selon les spécialistes, la pyramide pourrait être liée à une ancienne activité volcanique. Les scientifiques ont pu observer des traces de coulées de lave, des glissements de terrain et des structures naturelles effondrées, à la surface de la planète naine.

Une pyramide de près de 5 km de haut, sur la planète naine Cérès.
Une pyramide de près de 5 km de haut, sur la planète naine Cérès. (NASA / JPL-CALTECH / UCLA / MPS / DLR / IDA)

Des réponses fin 2015 ?

Et le mystère des taches lumineuses, perçues en février, n'est toujours pas résolu. Volcan, geyser, glace, sel ? La sonde Dawn ne s'est pas encore suffisamment approchée pour comprendre ce qu'étaient ces points qui reflètent particulièrement bien la lumière du soleil. 

Un ensemble de points lumineux à la surface de Cérès, photographiés par la sonde Dawn, le 9 juin 2015.
Un ensemble de points lumineux à la surface de Cérès, photographiés par la sonde Dawn, le 9 juin 2015. (NASA / JPL-CALTECH / AFP)

Mais la Nasa ne désespère pas de trouver des réponses à toutes ses questions. Dawn, qui approche petit à petit de Cérès, doit se placer en orbite à 375 kilomètres autour de la planète, en décembre 2015.