Le virus Zika peut provoquer une grave infection du cerveau chez l'adulte, selon une étude de médecins français

Ils ont pu constater la présence du virus Zika dans le liquide céphalo-rachidien d'un homme de 81 ans atteint d'une méningo-encéphalite et hospitalisé à Créteil.

Le chercheur Stevens Rehen explique comment le virus Zika peut attaquer les neurones d'un être humain, à Rio de Janeiro (Brésil), le 9 mars 2016.
Le chercheur Stevens Rehen explique comment le virus Zika peut attaquer les neurones d'un être humain, à Rio de Janeiro (Brésil), le 9 mars 2016. (GEORG ISMAR / DPA / AFP)

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Le virus Zika peut provoquer une grave infection du cerveau chez l'adulte, pouvant occasionner un coma, avertissent des médecins français dans un rapport paru jeudi 10 mars dans la revue médicale américaine, le New England Journal of Medicine (en anglais). Ce virus est déjà accusé d'être à l'origine d'atteintes du cerveau de bébés, de la moelle épinière, et de provoquer le syndrome neurologique de Guillain-Barré.

Les médecins parviennent à cette conclusion car ils ont pu constater la présence du virus Zika dans le liquide céphalo-rachidien d'un homme de 81 ans atteint d'une méningo-encéphalite, une dangereuse inflammation du cerveau et des méninges.

Son état s'est rapidement aggravé

L'homme était "en parfaite santé" avant de tomber malade. Il était rentré dix jours auparavant d'une croisière dans le Pacifique Sud (Nouvelle-Calédonie, Vanuatu, îles Salomon, Nouvelle-Zélande).

Il a été hospitalisé le 10 janvier 2016 dans le service neurologie de l'hôpital Henri-Mondor à Créteil (Val-de-Marne). Puis il a été transféré le lendemain en réanimation en raison d'une aggravation rapide de son état, avec apparition d'un coma nécessitant une assistance respiratoire artificielle, d'après les médecins.

"C'est le premier cas de ce type" décrit par des médecins

Fiévreux (39,1°C) et comateux, cet homme présentait une hémiplégie gauche (paralysie du côté gauche du corps) ainsi qu'un atteinte motrice du bras droit, ont relevé les réanimateurs. Les examens d'imagerie médicale étaient évocateurs d'une méningo-encéphalite, une inflammation importante du cerveau et des méninges, compatibles avec une infection.

"C'est le premier cas de ce type décrit, à notre connaissance", indique le docteur Guillaume Carteaux, co-auteur de cette correspondance parue dans le NEJM. "Les autres causes infectieuses, virales et bactériennes, ont été écartées", ajoute-t-il, en particulier les virus herpès, varicelle et zona.