Découverte de 30 petits neurones qui endorment la douleur

Une trentaine de neurones situés dans une région du cerveau, l'hypothalamus, provoquent la libération d'une substance naturelle, l'ocytocine, dans le sang et la moelle épinière, qui inhibe la douleur, selon une étude publiée le 3 mars dans la revue américaine spécialisée Neuron.

France Télévisions

Mis à jour le
publié le

"L'ocytocine est un acteur essentiel dans la modulation de la perception de la douleur", a expliqué à l'AFP Alexandre Charlet, chercheur du CNRS qui a coordonné l'étude menée par près de 30 scientifiques internationaux (France, Allemagne, Chine, Suisse, Italie, Etats-Unis).

Jusqu'à présent, le processus de libération de cette ocytocine (qui est notamment synthétisé par l'hypothalamus, dans le cerveau), était mal connu.

Les chercheurs sont parvenus à identifier un "centre de contrôle de la douleur" constitué d'une trentaine de neurones qui coordonnent la libération d'ocytocine dans le sang et la moelle épinière.

"Lors de douleurs aiguës ou d'une sensibilisation inflammatoire (brûlure, pincement, coupure, etc.), l'information est acheminée par les nerfs périphériques jusqu'aux neurones de la moelle épinière", explique le CNRS à l'AFP.

"L'information est alors adressée à d'autres neurones, parmi lesquels une petite population de 30 cellules de petite taille [...] de l'hypothalamus, identifiés par l'équipe d'Alexandre Charlet. En retour, ils activent une famille de gros neurones [...] dans une autre région de l'hypothalamus, qui libèrent l'ocytocine dans la circulation sanguine". 

L'ocytocine vient alors "endormir" les neurones périphériques (situés près de la zone douloureuse) qui envoient au cerveau le message responsable de la douleur. Parallèlement, le prolongement de ces trente neurones (appelés axones et mesurant jusqu'à un mètre) atteint la plus profonde des dix couches de la moelle épinière. "C'est précisément à cet endroit, où le message sensoriel est codé en intensité, qu'ils libèrent l'ocytocine. Ils diminuent donc, par deux voies simultanées, la reconduction du message douloureux au cerveau", selon le CNRS.

Les chercheurs espèrent à présent "trouver des marqueurs génétiques capables d'activer ou inhiber de manière spécifique ces trente neurones", afin de mieux atténuer les symptômes de patients souffrant de douleurs pathologiques, tout en limitant les effets secondaires, a commenté Alexandre Charlet.

 

Source : A New Population of Parvocellular Oxytocin Neurons Controlling Magnocellular Neuron Activity and Inflammatory Pain Processing. M. Eliava et al. Neuron, mars 2016. doi: 10.1016/j.neuron.2016.01.041